Mixen har gett magi

avMats Wennerholm

DOKUMENT: Team Europe lägst rankat – har förstört NHL:s plan: ”Kul”

1 av 4 | Foto: Jimmy Wixtröm
Flaggorna vid axeln visar vilken nation spelarna i Team Europe kommer i från. Slovakien och Tyskland har flest – sex stycken vardera. Norge (Zuccarello) och Frankrike (Bellemare) har varsin

Det är laget utan nationalsång, utan fans och där varenda matchtröja ligger osåld i den gigantiska souvenirbutiken i Air Canada Centre.

Och det är laget med en tjänstledig ordförande i Premier League-laget Southampton som coach.

Ett lag med åtta nationaliteter och åtta olika språk.

Möt gänget ingen trodde på – Team Europe.

Det är sensationslaget som möter Sverige i World Cup-semifinal på söndag och som slog ut storfavoriten USA i gruppspelet.

Ett lag som spelade sista gruppspelsmatchen inför fullsatta läktare i Air Canada Centre och jag upptäckte en (1) enda Team Europe-tröja i det röda havet av kanadensiska fans.

Det är som om det här laget inte fanns.

En skrivbordsprodukt för att få in lite fler NHL-stjärnor i turneringen och som alla räknade med skulle vara borta när allvaret började.

– Ingen gav oss en chans efter de två första förlusterna mot det nordamerikanska U23-laget, sa slovaken Marian Hossa efter sista gruppspelsmatchen mot Kanada.

– Vi har slagit ur underläge hela tiden. Men här är vi. Och hockeyvärlden och alla NHL-bossar är chockade.

■ ■ ■

Det var lördagen den 24 januari 2015, dagen före All Star-matchen i Columbus, som NHL och spelarfacket NHLPA kallade till presskonferens.

Att de skulle meddela att World Cup var tillbaka efter tolv år var en illa dold hemlighet. Men nyheten kom när NHL-bossen Gary Bettman meddelade vilka två lag som skulle vara med förutom de sex givna jättarna Kanada, USA, Sverige, Ryssland, Finland och Tjeckien.

– Vi kommer att ha med ett U23-lag från Nordamerika och ett lag med de bästa spelarna från resten av Europa, berättade han.

– Vi har kommit fram till att det här är bästa lösningen för att skapa den bästa turneringen i hockeyhistorien.

VM-silver – Schweiz ville vara med

Det där med två mixade lag väckte inga hurrarop direkt. Till och med några av spelarna var kritiska och speciellt schweizarna som hade hoppats komma med efter att ha spelat VM-final mot Sverige 2013 och med flera stjärnor i NHL.

Philadelphia Flyers schweiziske back Mark Streit totalsågade det nya upplägget.

– Ja, jag gillar det inte alls. Jag gillar ingenting med det. Det här ska vara en turnering för landslag. Du älskar att spela för ditt land, sa han med adress Bettman & Co.

■ ■ ■

Men varken Gary Bettman eller spelarfacket NHLPA hade räknat med att Team Europe skulle ställa till med den största skrällen i World Cup-hockeyn någonsin.

Det här ålderstigna laget med flera kontraktslösa spelare och utan identitet skulle bjuda på lite stjärnglans med spelare som Anze Kopitar, Zdeno Chara och Marian Hossa.

Det var inte meningen att de skulle förstöra hela upplägget. Det här är nämligen inget mästerskap i vanlig mening, utan en turnering som i första hand ska marknadsföra NHL och fylla på spelarfackets pensionskassa. Utan de byggstenarna skulle det aldrig blivit någon turnering.

Och NHL:s absolut största marknad är USA med sina 23 NHL-lag, som blir 24 när Las Vegas ansluter nästa säsong.

Det var därför Kanada och USA hamnade i samma grupp, så att de inte skulle kunna mötas redan i en semifinal. Hela den här turneringen bygger på att Kanada och USA ska mötas i en final. Det var alla NHL-direktörers plan, som den alltid är, och på papperet var de två jättarna turneringens högst rankade lag.

Nu är intresset i USA stendött. Tittarsiffrorna i botten. NHL sköt sig själva i foten och Team Europe förstörde festen. Laget ingen trodde på när turneringen startade.

De var bottenrankade hos alla. Den som satsade på dem som vinnare hos Unibet dagarna före turneringsstarten fick 46 gånger pengarna. Näst lägst rankade Tjeckien gav 31 gånger varje satsad krona och USA var andrahandsfavoriter bakom Kanada med oddset 7,0.

”Då hade jag inte suttit här”

Semifinalmotståndare och tredjerankade Sverige gav åtta gånger pengarna.

Och även om coachen Ralph Krueger säger att han aldrig använde alla sågningar som tändvätska inför turneringen var det inget som undgick spelarna.

– Det är klart att det påverkade, säger ende norrmannen Mats Zuccarello.

– Ingen trodde på oss och det bidrog naturligtvis till att vi kom samman som lag på ett annat sätt.

Samtidigt kunde laget gå in i turneringen helt utan press.

– Ja, det är bättre att vara nederlagstippade än favoriter. Då har du all press på dig. Nu har vi bara kunnat gå ut och ha kul och lira hockey liksom. Men samtidigt visste vi att vi hade ett bra lag. Vi har åtta Stanley Cup-ringar i omklädningsrummet.

Vad tycker du om upplägget med med ett mixat Team Europe?

– Jag gillar att vara här. Det är kul. Hade jag gillat att spela för Norge? Självklart. Men då hade jag nog inte suttit här just nu.

Laget glödhett i Slovakien

Nej, Mats Zuccarello är historisk som förste norrman i den här turnering, en chans han aldrig hade fått med sitt eget Norge.

Det är samma sak med Anze Kopitar, ensam från sitt Slovenien, och svensktalande Pierre-Edouard Bellemare (efter åren i Leksand och Skellefteå), som är ende fransman i laget.

■ ■ ■

Nu har Team Europe inte skapat någon hockeyfeber i spelarnas hemländer.

Med ett undantag:

Hockeytokiga Slovakien. 

Slovaken Tibor Gregor arbetar på Svenska Ishockeyförbundet sedan flera år. Under World Cup har han lämpligt nog tagit semester hos släkt och vänner i slovakiska Trencin, där han befinner sig just nu. Han har med egna ögon sett hur intresset ökat för varje match.

– När jag träffar mina gamla hockeykompisar här säger de att ”vi är vidare” om Team Europe. De ser laget som sitt eget. Det skriv massor i slovakisk media och speciellt här i Trencin. Både Tomas Tatar, Zdeno Chara, Marian Hossa och Marian Gaborik kommer från den här stan, säger Tibor Gregor.

Ja, Chara och Hossa har till och med hus på samma gata i hemstaden. 

De två veteranerna ser det här som kanske sista chansen att få spela ihop i en storturnering.

Zdeno Chara är 39 och Hossa 37, två av sex slovaker i laget, den nation som har flest spelare i laget tillsammans med Tyskland – de två nationer som var med senast och petades den här gången.

Och Chara tog den här turnering på blodigt allvar redan från början.

– Ja, jag tränade extra hårt i sommar för att vara i form till den här turneringen. Jag älskar fortfarande att vinna, säger den slovakiska jätten.

■ ■ ■

Nej, det skulle kunna göras en Hollywood-film om det här europalaget. Nästan halva gänget är över 30 år och två av lagets backar, tyskarna Dennis Seidenberg och Christian Ehrhoff har båda köpts ut av sina tidigare NHL-klubbar och går kontraktslösa just nu.

Och i båset står engelska Premier League-laget Southamptons ordförande Ralph Krueger, som tagit tjänstledig från Zlatan & Co och fått ihop den här tilltufsade främlingslegionen till ett lag.

Nu är det inte så konstigt som det låter, då Krueger varit hockeytränare nästan hela sitt liv sedan han slutade som spelare. En kanadensare som flyttade till Tyskland, blev tysk medborgare och sedan schweizisk förbundskapten i tolv år.

Att han hamnade som ordförande i Southampton beror på hans allmänna ledaregenskaper och att den engelska klubben ägs av den stenrika schweiziska Liebherr-familjen, där arvtagerskan Katharina nu är Premier Leagues enda kvinnliga ägare med en familjeförmögenhet på motsvarade 36 miljarder svenska kronor i ryggen.

Kopplingen till Schweiz är nyckeln.

”Är inte tur”

Men Krueger har fått Team Europe att spela som ett lag.

Och han är stolt.

– Ja, mycket. Jag har aldrig varit med om en sådan här grupp under mina 25 år som hockeycoach. Alla har köpt spelidén och alla offrar sig för varandra, säger han.

– Jag är stolt över hur snabbt spelarna kommit ihop som ett lag och hur alla spelar för det land de representerar. Det är inte tur och tillfälligheter som tagit oss till semifinal. Och det behöver inte vara slut här. Vi kan slå Sverige.

Ja, sagan fortsätter i åtminstone ett par dagar till. På söndag klockan 13 lokal tid här i Toronto och 19 hemma i Sverige släpps pucken i semifinalen mot svenskarna.

Tar inte drömmen slut då är även svenskarna ute.

Här är Team Europe

Jaroslav Halak, mv

Ålder: 31.

Klubb: New York Islanders.

Nation: Slovakien.

Thomas Greiss, mv

Ålder: 30.

Klubb: New York Islanders.

Nation: Tyskland.

Philipp Grubauer, mv

Ålder: 24.

Klubb: Washington Capitals.

Nation: Tyskland.

Mark Streit, b

Ålder: 38.

Klubb: Philadelphia Flyers.

Nation: Schweiz.

Andrej Sekera, b

Ålder: 30.

Klubb: Edmonton Oilers.

Nation: Slovakien.

Dennis Seidenberg, b

Ålder: 35.

Klubb: Kontraktslös.

Nation: Tyskland.

Luca Sbisa, b

Ålder: 26.

Klubb: Vancouver Canucks.

Nation: Schweiz.

Roman Josi, b

Ålder: 26.

Klubb: Nashville Predators.

Nation: Schweiz.

Christian Ehrhoff, b

Ålder: 34.

Klubb: Kontraktslös.

Nation: Tyskland.

Zdeno Chara, b

Ålder: 39.

Klubb: Boston Bruins.

Nation: Slovakien.

Mats Zuccarello, fw

Ålder: 29.

Klubb: New York Rangers.

Nation: Norge.

Thomas Vanek, fw

Ålder: 32.

Klubb: Detroit Red Wings.

Nationalitet: Österrike.

Tomas Tatar, fw

Ålder: 25.

Klubb: Detroit Red Wings.

Nation: Slovakien.

Tobias Rieder, fw

Ålder: 23.

Klubb: Arizona Coyotes.

Nation: Tyskland.

Frans Nielsen, fw

Ålder: 32.

Klubb: Detroit Red Wings.

Nation: Danmark.

Nino Niederreiter, fw

Ålder: 24.

Klubb: Minnesota Wild.

Nation: Schweiz.

Anze Kopitar, fw

Ålder: 29.

Klubb: Los Angeles Kings.

Nation: Slovenien.

Marian Hossa, fw

Ålder: 37.

Klubb: Chicago Blackhawks.

Nation: Slovakien.

Jannik Hansen, fw

Ålder: 30.

Klubb: Vancouver Canucks.

Nation: Danmark.

Marian Gaborik, fw

Ålder: 34.

Klubb: Los Angeles Kings.

Nation: Slovakien.

Leon Draisaitl, fw

Ålder: 20.

Klubb: Edmonton Oilers.

Nation: Tyskland.

Mikkel Boedker, fw

Ålder: 26.

Klubb: San Jose Sharks.

Nation: Danmark.

P-Edouard Bellemare, fw

Ålder: 31.

Klubb: Philadelphia Flyers.

Nation: Frankrike.

Ralph Krueger, huvudcoach

Ålder: 57.

Klubb: Southampton (PL).

Nation: Tyskland.

ARTIKELN HANDLAR OM